You are here
Home > NFL

HUDDLE UP-TAKT, 2018 – CONFERENCE CHAMPIONSHIPS

NFC Championship Game
Kl. 21.05:
Los Angeles Rams @ New Orleans Saints
Der er dømt dobbelt op på revancheopgør i åretes konferencefinaler, når først Rams og siden Chiefs skal forsøge at revanchere et nederlag fra den regulære sæson. Mens Chiefs tog førsteseedningen i AFC, trods deres nederlag til Patriots, var Rams’ nederlag til Saints med til at afgøre at vejen til Super Bowl i Atlanta går gennem New Orleans og den stærke hjemmebane for Saints.

Drew Brees og co. leverede ikke én af sæsonens mest overbevisende præstationer i sidste uges sejr over Eagles, men de viste solidt spil på forsvaret, og fik hentet en sejr over et formstærkt mandskab, der bl.a. havde vundet i Los Angeles over Rams på vejen mod pladsen i slutspillet. Opgaven bliver en noget anden i denne omgang mod et Rams-hold, der er markant stærkere på angrebet end Eagles, men til gengæld også har nogle flere defensive mangler – noget som Saints var i stand til at udnytte i det første møde, som de vandt med 45-35. Michael Thomas maltrakterede Marcus Peters i det første opgør (12 catches, 211 yards og det afgørende touchdown), og har vist stærk kemi med Brees gennem hele sæsonen. Løbeangrebet har et solidt matchup hér mod et Rams-forsvar, der har tilladt masser af yards på jorden sæsonen igennem, og også kæmpede med at lukke ned for Cowboys’ løbeangreb i sidste uge – men det er ikke løbeangrebet, der skal vinde denne kamp for Saints. Drew Brees skal op i gear igen efter nogle lidt magre uger i den sidste del af sæsonen, og betingelserne er på plads til det.

Mens Rams’ bageste forsvar og løbeforsvar har sit at kæmpe med, skal Saints dog have fokus på den defensive front, og ikke mindst Aaron Donald, der egenhændigt kan skabe kaos i enhver offensiv backfield. Får Saints ikke dæmmet op for ham, kan det blive en lang dag for Drew Brees, og det vil hurtigt kunne hjælpe holdets secondary på vej mod bedre betingelser.

Saints må klare sig uden Sheldon Rankins på den defensive linje, efter han blev skadet i sidste uge, og det kan give udfordringer mod Rams’ løbeangreb. Receiver Keith Kirkwood og tight end Ben Watson er også ude, og det efterlader gruppen af pass catchers lidt tyndere end vanligt for Brees.

Rams’ angreb havde nogle hårde uger ovenpå friugen i forlængelse af sejren over Chiefs, men genfandt lidt af spillet i de sidste uger af den regulære sæson, og fortsatte de gode takter i sidste uge mod Cowboys. Todd Gurley var tilbage og leverede solidt spil, men C.J. Tolbert Anderson har været den helt store spiller for løbeangrebet den seneste måned. Samtidig har Jared Goff og kasteangrebet også genfundet melodien, og det lover godt forud for dette matchup, selvom det bliver en svær opgave mod et formstærkt Saints-forsvar.

Drew Brees har endnu ikke tabt en slutspilskamp på hjemmebane, og med et larmende publikum i ryggen, får Jared Goff og Rams-mandskabet sin sag for i jagten på revanche. Hjemmehold er 16-4 i konferencefinalerne over de seneste ti år, herunder 10-0 de seneste fem sæsoner. Rams er bestemt ikke uden chancer, og mens jeg ikke tror på en ligeså højtscorende kamp som sidst, kan jeg godt se dem sætte flere point på tavlen end vi har set Saints’ seneste modstandere (Week 17 undtaget) have held med, men jeg mangler de overbevisende argumenter for at gå imod Saints i den her omgang. De vandt med ti point sidst, og jeg kan godt se det blive i samme boldgade den her gang – tæt nok til at man aldrig føler Rams er helt ude af kampen, men med afstand nok til at Saints ”bare” skal undgå at dumme sig.

Los Angeles Rams 21 @ 31 New Orleans Saints

AFC Championship Game
Kl. 00.40:
New England Patriots @ Kansas City Chiefs
Mens det var udeholdet, der havde revanche til gode i NFC-finalen, er det hjemmeholdet, der skal prøve at finde en sejr i AFC. Chiefs faldt med 40-43 hos Patriots i den regulære sæson i en kamp, hvor Patriots leverede en stærk præstation – en turnoverfri kamp, hvor de aldrig puntede – men alligevel ”kun” vandt med tre point over Andy Reids mandskab.

Patriots har hevet de gamle kaniner op af hatten i jagten på motivation i dette slutspil – skulle de vinde Super Bowl er ”A True Underdog Story” vist den eneste mulige undertitel på dokumentaren, der bliver lavet om Super Bowl-vinderne – og hvor ynkeligt det end kan være at se og høre på, virker det jo til at det har den ønskede effekt på holdet, og det korte af det lange er jo; ”if it works, it works”. Men Patriots er underdogs i denne kamp – og det er første gang længe at bookmakerne rent faktisk holder dem som underdogs i en kamp. Men mod det vel nok stærkeste – og i hvert fald det mest stabile – mandskab fra den regulære sæson; et hold, der ikke har sat færre end 26 point på tavlen i en kamp i år, kun har tabt snævert i alle sine kampe, og har den formodede MVP på quarterback, er det vel retfærdigt nok at Patriots for en sjælden gangs skyld bliver anset for ikke at være favoritter i et opgør.

Arrowhead er et modbydeligt sted at gæste på et hvilket som helst tidspunkt, og efter de i sidste uge fik stoppet stimen af hjemmebanenederlag i slutspillet, er det formentlig et hold spækket med selvtillid – defensiven formåede jo også at lukke effektivt ned for et ellers stærkt spillende Colts-angreb – der tager imod Patriots. Defensiven har været den helt store bekymring for Chiefs i år, og det faktum at de to gange har tabt selvom de har scoret 40+ point – noget et Patriots-hold med Tom Brady på quarterback fx aldrig har prøvet – vidner om at forsvaret kan blive kostbart i en hvilken som helst kamp. Og at Patrick Mahomes er nødt til at levere sit bedste spil.

Patriots viste skræmmende styrke i sejren over Chargers i sidste uge, men selvom præstationen var stærk, skal det ikke underkendes at den defensive gameplan Chargers mødte op til kampen med var den dårligste vi har set hidtil i slutspillet – og samlet set kæmper en hård kamp med Seahawks’ offensive gameplan mod Cowboys om den dårligste vi har set i årets slutspil. Det bør ikke blive ligeså let den her gang, selvom Chiefs’ forsvar som udgangspunkt ikke er i nærheden af Chargers’. Patriots’ defensiv leverede dog også en god præstation mod Philip Rivers og co., og bør også kunne volde nogle problemer for Mahomes og Chiefs-angrebet. Spørgsmålet er dog om Chiefs, med alle deres offensive våben, og den speed de har til rådighed, kan komme til at gøre ondt på Patriots-defensiven.

Samtidig skal det ikke underkendes at Patriots ikke nyder godt af hjemmebanefordel i denne omgang. Gillette Stadium er ét af de sværeste steder overhovedet at komme på besøg – især i slutspillet – men Patriots har ikke samme styrke på udebane, og har også lidt alle deres nederlag i sæsonen på udebane, hvor de altså blot er 3-5 for sæsonen (Chiefs er omvendt 8-1 på hjemmebane). Det er sjette gang i Bill Belichick-æraen at holdet spillet en AFC-finale på udebane – det er blevet til to sejre over Steelers (2001 og 2004) og tre nederlag mod et Peyton Manning-anført mandskab (Colts 2006, Broncos 2013 og 2015). Vi skal altså fjorten år tilbage for at finde den seneste udesejr i en AFC-finale for Patriots og tolv år for at finde den seneste udesejr overhovedet i slutspillet (24-21 hos Chargers i 2006-slutspillet – kampen, der kostede Marty Schottenheimer sit head coach-job).

Mens man ofte har kunnet kritisere Andy Reids clock management – og det også har kostet for Chiefs mod Patriots, også i slutspillet – kan man heller ikke underkende, at Reid er én af de head coaches, der samlet set har voldt Patriots størst problemer. Fire gange har Patriots tilladt 40+ point siden 2013 – tre af de kampe er kommet mod et Andy Reid-mandskab. Den famøse ”on to Cincinnati”-kamp, sæsonpremieren (hos Patriots) i sidste sæson – og så altså mødet i den regulære sæson i år.

40+ point bliver det næppe til den her gang, men der er håb for at vi kan få en særdeles spændende kamp når det vel nok stærkeste hold i ligaen, tager imod det mest slutspilserfarne hold med ligaens bedste head coach. Patriots har absolut chancen for at tage sejren, men Chiefs bør kunne gøre det nødvendige og booke billetten til Super Bowl. Indtil nederlaget til Eagles sidste år havde Patriots aldrig tidligere under Belichick tabt en slutspilskamp mod et hold, de ikke tidligere havde mødt i slutspillet – de er 13-1 siden 2001 mod hold de ikke har mødt i den regulære sæson, mod ”blot” 12-9 i kampe mod hold, de også havde mødt i den regulære sæson. Og de har altså mødt Chiefs i den regulære sæson.

New England Patriots 31 @ 34 Kansas City Chiefs

 

Som de seneste uger kan du også via twitter afgive dit bud på hvem, der kommer til at mødes i Super Bowl – stem på det Super Bowl-matchup du tror på lige her:

 

Redaktionens bud på aftenens kampe:

542 total views, 3 views today

Skriv et svar

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

Top