You are here
Home > NFL

Huddle Up-takt – Wild Card Saturday

Kl. 22.35:
Tennessee Titans @ Kansas City Chiefs (3+)
Efter tre nederlag på stribe slog Titans til da behovet var der. Sejren over Jaguars nytårsaften forhindrede et totalt kollaps, der ville have kostet en slutspilsplads. Nu står de så i stedet på femteseedningen og skal op mod et Chiefs-mandskab, der tog AFC West på 10-6, trods fire nederlag på stribe til at åbne anden halvsæson – de lukkede af med fire sejre, godt hjulpet af et forsvar, der fremtvang 12 turnovers i de kampe. Angrebet begyndte dog også at finde sig selv igen i december efter nogle hårde uger omkring deres bye week, og med Kareem Hunt tilbage i god form viste også Alex Smith forbedringer.

Løbeangrebet får dog sin opgave for i denne kamp mod et Titans-hold, der har holdt modstanderne til 3,5 yards pr. carry henover sæsonen – og kan Titans holde Kareem Hunt i skak, hviler presset på skuldrene af Alex Smith. Smith har haft sin måske bedste sæson i karrieren – umiddelbart uomtvisteligt, hvis man kan se bort fra de grimme uger midt i sæsonen – men han har virket til at have brug for hjælpen fra løbeangrebet. Titans’ kasteforsvar er sårbart og Tyreek Hill kan skabe store problemer på ydersiden mod en cornerbackgruppe, der har skuffet. Travis Kelce er farlig ned gennem midten, men hér huserer også Kevin Byard, der har vist glimrende evner som en ball-hawk med otte interceptions (fordelt udover fire kampe) henover sæsonen, foruden en god portion forsvarede kast.

Chiefs’ forsvar har været den store svaghed i år, men har altså vist fremgang over den seneste måned. Det trådte i karakter i kampen mod Chargers – et opgør, der reelt afgjorde AFC West til Chiefs’ fordel – og i starten af sæsonen holdt det først Tom Brady og siden Carson Wentz til nogle af deres dårligste kampe i sæsonen (målt på passer rating var det Wentz’ dårligste og Bradys næstdårligste). Meget har ændret sig siden de første to runder, men når forsvaret skaber turnovers som det har gjort på det seneste, er det uhyre farligt. For sæsonen er Chiefs blot 1-4 når de ikke har en takeaway (eneste sejr var mod Patriots), og deres øvrige to nederlag kom i kampe med én takeaway (2-2 i de kampe). Samlet ligner Chiefs’ defensiv at være i fremgang, men tre takeaways i snit virker ikke sustainable.

Er Titans et hold, der kan holde sig fri af turnovers mod det her Chiefs-forsvar? Umiddelbart tænker man ”nej” – Titans-offensiven har blot to kampe i denne sæson uden turnovers, og det var tilbage i Week 1 og 3. Angrebet har haft store problemer i flere kampe i sæsonen, og marginalerne begyndte at gå holdet imod henover december – de tre nederlag på stribe blev tabt med mellem to og fem point, og i alle kampene var Titans foran i fjerde quarter. Var sejren over Jaguars en konsekvens af at Jaguars ikke formåede at ramme sit bedste niveau i en kamp hvor der reelt intet var på spil? Jeg tør ikke sige det, men jeg kan godt mistænke det.

Der var ganske store forventninger til Marcus Mariota forud for sæsonen, men spillet har ladet meget tilbage at ønske. For en spiller, der generelt har været anset for at være god til at passe på bolden, har der været flere ukarakteristiske interceptions fra rene lommer, og løbespillet, der viste så gode takter sidste år, har også haltet i løbet af sæsonen. DeMarco Murray er ude med en skade i dette opgør, og det giver Derrick Henry muligheden for at vise sig frem på den store scene i en every-down rolle. Kan han gribe den? På papiret er der anstændige muligheder mod et forsvar, der har tilladt 4,3 yards pr. carry og 15 rushing touchdowns for sæsonen, men hvis ikke Mariota leverer nogle spil, vil Chiefs kunne loade op i boksen, og så ser det svært ud for Henry.

Jeg er bestemt ikke solgt på Chiefs, men jeg er endnu mindre solgt på Titans – Chiefs ligner det bedste hold på begge sider af bolden, og dertil kommer hjemmebanefordelen. Advantage: Chiefs.

Tennessee Titans 13 @ 23 Kansas City Chiefs

Kl. 02.15:
Atlanta Falcons @ Los Angeles Rams (3+)
Der er mange grunde til at denne sæsons slutspil er interessant. Vikings med en på papiret ret pæn mulighed for at spille Super Bowl på hjemmebane som det første hold nogensinde er én spændende historie at holde øje med. Mængden af mandskaber, der har fundet vej til slutspillet, efter lang tids pause, er absolut en anden. Titans er med for første gang siden 2008, Bills brød 18 års slutspilstørke og er i sit første slutspil siden 1999, Jaguars deltager for første gang siden 2007, og i NFC er Rams med for første gang siden 2004 (og Eagles er med for blot anden gang på syv sæsoner).

Rams har været én af sæsonens store historier – Sean McVay ligner front-runner til Coach of the Year, Todd Gurley nævnes som en MVP-kandidat, og kan være i spil til både Offensive Player of Comeback Player of the Year året efter en slemt skuffende sæson sidste år, og Jared Goff har gennemgået én af de vildeste forandringer jeg kan mindes at have set fra rookie- til sophomoresæson. Men er de slutspilsklar? På papiret er der masser af grund til at have pæne forventninger til holdet – et stærkt angreb og et velspillende forsvar giver umiddelbart Rams de brikker, der skal til for at have succes; læg dertil én af ligaens bedste punters og returners, og kickerpositionen, hvor Greg Zuerlein er på injured reserve, ligner én af de største bekymringer.

Vi skal kun tre uger tilbage for at finde en ydmygelse af Seahawks i 42-7-sejren, og angrebet satte 35 point på tavlen ugen forinden mod Eagles (men tillod selv 43…), og dertil kommer sejre tidligere på sæsonen over både Jaguars og Saints. Rams er et hold, der når alt klikker, er modbydeligt at stå over for.  Fire kampe med 30+ tilladte point og seks med 24+ (2-4 i de kampe) vidner dog også om at forsvaret kan være til at tale med. Men har Falcons angrebet til at gøre det? Det vil være tosset at afskrive et hold, der var i Super Bowl sidste år, anført af ligaens MVP Matt Ryan, og har nogle af de bedste våben  i ligaen på både running back og wide receiver. Alligevel har angrebet i det store hele skuffet – deres 22,1 point pr. kamp rangerer midt i ligaen, og der har været nogle ret grimme udfald (7 point mod Patriots, 9 mod Vikings, 13 mod Saints) henover sæsonen. Grimme kampe er dog ofte fulgt op af nogle solide præstationer, og da de i sidste uge skulle vinde for at være sikker på en slutspilspalds, slog de også til med en 22-10-sejr over et Panthers-hold, der spillede for NFC South-titlen.

Forsvaret har været meget op og ned, men virker i det store hele til at have fundet sig selv på et seneste. Løbeforsvaret har gjort god figur i den seneste måneds tid og holdt både Saints og Panthers under 100 yards i de sidste to uger af sæsonen – og kan forsvaret holde Todd Gurley i skak, vil presset blive øget på Goff og hans pass catchers til denne kamp. Men lader Gurley sig stoppe? Vikings formåede det – men har også et forsvar, der er noget bedre end Rams’ – men derudover er der ikke mange der har haft held til det, og har man endelig kunnet begrænse ham på jorden, har Gurley været klar til at slå til som pass catcher. I sejren over Titans i Week 16 noterede han 118 rushing yards og hele 158 receiving yards, og hans otte touchdowns i de sidste tre (betydningsfulde) kampe i sæsonen vidner om en særdeles formstærk spiller.

På papiret ligner det her den tætteste af kampene i denne uge, og jeg kan ikke helt slippe tanken om at Rams har haft for meget fokus på den kamp, der vil vente mod Vikings, hvis de vinder den her (sparer starterne i Week 17, hvor et nederlag ville kunne sende dem ned som fjerdeseedet med mulighed for at undgå Vikings i Divisional Playoffs – ”desværre” for Rams tabte både Panthers og Saints også, hvilket fastholde dem på tredjeseedningen). For et hold, der ikke har været i slutspillet i 13 år, kan jeg se en risiko for tilfredshed over bare at været vendt tilbage, og hvis de samtidig bare i minimal grad har fokus på det potentielle matchup mod Vikings, så er Falcons stærke nok til at straffe det. Omvendt kan sulten i den grad også blive en faktor for et hold, der har hungret efter at spille med i januar i 13 år, og er der fuldt fokus på opgaven, så bør Rams også være stærke nok i alle faser af spillet (okay, Falcons har en bedre kicker) til at tage sejren.

Atlanta Falcons 20 @ 27 Los Angeles Rams

537 total views, 1 views today

Skriv et svar

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.

Top