You are here
Home > NFL

Vejen til Super Bowl LI: New England Patriots

“Kaos” og “New England Patriots” er en kombination man sjældent har kunnet tage i brug i løbet af Bill Belichicks sytten år som head coach for NFL-historiens vel nok største dynasti. Kaos var dog i høj grad hvad der gik forud for ansættelsen af netop Belichick den 27. januar 2000.

23 dage tidligere skulle Belichick introduceres som ny head coach for New York Jets efter Bill Parcells havde trukket sig tilbage. Det blev dog ikke en introduktion af en ny head coach som man kender dem – inden han gik ind for at møde pressen skrev den dengang 47-årige Belichick en kortfattet opsigelse (“I resign as HC of the NYJ”), og forklarede over den næste halve time overfor pressen hvorfor han ikke kunne påtage sig hvervet.

27. januar blev Belichick så hyret som ny Patriots-cheftræner, som afløser for fyrede Pete Carroll. Belichick, der i 1996 – under Parcells – havde været assisterende head coach og defensive backs coach hos Patriots, inden skiftet til Jets (endnu et skifte de to divisionsrivaler imellem, der ikke forløb helt problemfrit), var i løbet af sin tid hos Jets blevet jagtet af Patriots uden at det dog var lykkedes at få ham til Foxborough. Denne gang lod det sig dog gøre, men Jets mente at de fortsat havde Belichick under kontrakt og derfor skulle have kompensation. Et førsterundevalg i 2000-draften blev kompensationen, da kommissær Paul Tagliabue havde været inde over striden.

80 dage senere – 16. april 2000 – står som den anden afgørende dag i Patriots’ nyere historie, og etableringen af det dynasti, der på 16 sæsoner siden 2001 har fundet vej til nu syv Super Bowls. Patriots, der var uden et førsterundevalg pga. kompensationen for Belichick, havde på førstedagen af draften valgt Hawaii-offensive tackle Adrian Klemm og running back J.R. Redmond – mere om ham senere. De to spillere kombinerede blot for 23 startede kampe over i alt otte sæsoner for klubben. På andendagen fulgte Patriots op med yderligere fire valg, der i bedste fald ydede et, i det store billede, begrænset bidrag, inden det nu historiske valg nummer 199.

St. Louis Rams havde netop valgt Iowa-safety Matt Bowen (i dag en fremragende x’s & o’s-skribent hos ESPN), inden Patriots med deres syvende valg i draften valgte at sikre dybden bag det tidligere topvalg fra 1993-draften, Drew Bledsoe, med valget af en lettere splejset Michigan-quarterback ved navn Tom Brady.

Tilfældigheder er en stor del af NFLs livscyklus. Det rette sted på det rette tidspunkt. Hvad nu hvis Belichick ikke havde sagt op hos Jets? Hvad nu hvis Rams i stedet for Bowen havde valgt Brady? Og hvad nu hvis ikke Drew Bledsoe ikke var blevet skadet i Week 2 på et hit af den dobbelte All-Pro-linebacker Mo Lewis fra – ja, hvem ellers? – Jets?

Succes fra start
Efter et år som reserve, hvor Brady blot kom i aktion i én kamp og forsøgte tre kast (én completion for seks yards), stod Brady nu som Patriots’ starter mens Bledsoe kom sig over skaden. Den første start kom på hjemme mod Indianapolis Colts. Patriots var 0-2, Colts med Peyton Manning under center, var 2-0. Andenårsspilleren, der blev valgt i sjette runde, i sin første start mod fjerdeårsstarteren, der var blevet valgt med topvalget i 1998-draften. Det lignede et ulige opgør – og bookmakerne havde, trods udebane Colts som 11,5-point favoritter. Og ulige blev det også. Kort efter pausen tog Patriots en 23-0-føring og få minutter i fjerde quarter returnerede Ty Law én af Mannings tre interceptions i opgøret for touchdown (den anden pick-six i kampen) og bragte Patriots foran 37-7. Da det hele var slut havde Patriots sejret med 44-13.

Tre uger senere var Colts så 10,5-point favoritter i dét opgør, der skulle blive det sidste divisionsopgør mellem holdene – efter sæsonen gjorde Houston Texans sin entré i ligaen og Colts rykkede fra AFC East til den nystartede AFC South, uden at det dog på nogen måde forhindrede holdene i at mødes næsten årligt i hvad der skulle blive ét af ligaens største rivalopgør. Mens Brady i sin debut overlod meget til løbeangrebet og forsvaret (han gik 13 af 23 for 168 yards uden både touchdowns og interceptions), var han anderledes skarp i Indianapolis og kastede tre touchdowns. Det har han siden præsteret yderligere 80 gange, inkl. slutspil, og han vil med tre touchdowns søndag mod Falcons nå op på siden af Drew Brees på andenpladsen over flest af den slags kampe i karrieren – Manning holder en solid føring i den statistik med 99. Patriots sejrede nok  engang overlegent og vandt med 38-17.

Mindeværdigt Super Bowl-run
Ti uger inde i sæsonen var Patriots 5-5, men med seks sejre på stribe til at lukke sæsonen hentede Patriots divisionstitlen i AFC East via tiebreakerfordel over Dolphins, og sikrede sig en friuge i slutspillet. Bradys første hjemmekamp blev et historisk opgør mod Oakland Raiders i Divisional Playoffs. Bagud 10-13 med 1.50 tilbage af kampen, havde Patriots første og 10 på Raiders’ 42-yard linje. Brady droppede tilbage for at kaste, men ingen receivers var fri. Raiders’ cornerback Charles Woodson sackede Brady, der fumblede bolden. Raiders’ Greg Biekert kom over bolden og da Patriots var uden timeouts, lignede det en Raiders-sejr. Spillet blev dog set igennem og referee Walt Coleman kom tilbage og kunne dømme spillet som en incompletion fordi Brady havde været ved at “tucke” bolden ind til kroppen, da den røg fri. “Tuck Rule”, der var blevet indført i 1999, var nu kendt for alle der fulgte ligaen. Den kontroversielle regel, der for få år siden blev trukket tilbage, var tidligere på sæsonen gået Patriots imod i kampen mod – ja, selvfølgelig – Jets, hvor en fumble af Jets-quarterback Vinny Testaverde blev kaldt tilbage.

Med et halvt minut tilbage havde Patriots fået flyttet bolden til 28-yard linjen, hvor kicker Adam Vinatieri, på det snedækkede Foxboro Stadium, ramte et nu ikonisk 45-yard field goal, der sendte kampen i overtid, hvor han siden afgjorde kampen til Patriots’ fordel efter en otte et halvt minut lang angrebsserie, der over 15 spil flyttede bolden 61 yards til et kort 23-yard field goal.

I AFC-finalen gæstede Patriots Pittsburgh Steelers. På det første spil efter two-minute warning, foran 7-3, fandt Brady receiver Troy Brown for 28 yards, men måtte udgå med en ankelskade og overlade angrebet til Drew Bledsoe, der kort efter fandt receiver David Patten for et touchdown og 14-3-føring. Et blokeret field goal returneret for touchdown sendte Patriots på 21-3 i starten af tredje quarter, men to Steelers-touchdowns bragte spænding ind i kampen før fjerde quarter. Et Vinatieri-field goal øgede føringen til 24-17, og herefter tog Patriots’ forsvar over. Steelers måtte punte på det efterfølgende drive og fik deres to sidste angrebsserier afsluttet af interceptions.

Patriots var klar til Super Bowl, hvor Kurt Warner og Rams’ Greatest Show on Turf ventede som storfavoritter. Steelers havde været 10-point favoritter i AFC-finalen. I Louisiana Superdome havde Rams en favoritværdighed på hele 14 point – den tredjestørste i Super Bowl-historien (delt med Packers’ favoritværdighed mod Patriots fem år tidligere, og kun overgået af 49ers’ 19 point mod Chargers i 1994-sæsonen og Baltimore Colts’ 18 point mod Jets og ‘Broadway’ Joe Namath i Super Bowl III).

Det var det ustoppelige angreb – nummer ét i ligaen i både yards og point i den regulære sæson – mod kollektivet. Bill Belichicks defensive evner blev sat på en prøve, men den på det tidspunkt allerede dobbelte Super Bowl-vinder – som defensiv koordinator hos Giants under Bill Parcells i 1986- og 1990-sæsonerne – havde opskriften klar. Ved indgangen til fjerde quarter havde Rams sat tre point på tavlen, og Patriots holdt en føring på 14 point takket være en Ty Law-pick six, et Brady-touchdown til David Patten og et Vinatieri-field goal. Før eller siden måtte Rams dog finde rytmen og i fjerde quarter kom de i gang. Warner løb for et touchdown og fandt med halvandet minut tilbage Ricky Proehl for det udlignende touchdown.

Brady og Patriots-angrebet indtog banen på egen 17-yard linje, og J.R. Redmond – så kom vi tilbage til ham – åbnede angrebsserien med catches for 5 og 8 yards, og efter en incompletion greb Redmond endnu en bold, denne gang for 11 yards. Patriots var nu på egen 41-yard linje med 33 sekunder tilbage. En incompletion blev fulgt af en 23-yard completion over midten til Troy Brown, der dog, med bolden i hænderne, kunne nå ud af banen og stoppe tiden. Det gjorde Jermaine Wiggins ikke, da han kort efter greb en kort bold – han fik seks yards, men havde fået bolden ned til Rams’ 30-yard linje, og Brady kunne roligt finde vej til line of scrimmage, spike bolden, og lade Adam Vinatieri komme ind og sikre sejren med et 48-yard field goal. Som så ofte før – og, ikke mindst, siden – svigtede Vinatieri ikke, og overraskelsen var i hus.

Vedvarende succes – trods kontroverser
Den store succes fortsatte over de kommende år – i 2002-sæsonen var 9-7 ikke nok til slutspil, men både 2003 og 2004 kastede både slutspil og Super Bowl-titler af sig. Tre trofæer på fire sæsoner havde kun Dallas Cowboys (1992, 1993, 1995) tidligere præsteret. Et nyt dynasti havde fundet sig til rette, og mens der skulle gå ti år før det atter blev til en Super Bowl-triumf, fik Belichick ført sit mandskab til både NFLs første 16-0-regular season, og to Super Bowl-optrædener – begge tætte nederlag til Giants – har Patriots over de 16 år med Brady og Belichick været historisk stærke. 16 winning seasons på stribe er “kun” fire år fra Cowboys’ rekordstime på 20 sæsoner fra 1966 til 1985. 11 af de 16 sæsoner – 15 af dem med Brady som quarterback, efter han sad ude stort set hele 2008 med et overrevet korsbånd – har kastet en AFC-finaledeltagelse af sig, og nu altså syv af dem en Super Bowl-optræden.

Mens Patriots under Belichick har været ganske strømlinet – “The Patriot Way”, “Do your job” – har der også været nogle fæle strege i regningen. Spygate gav muligvis motivation til 16-0-sæsonen i 2007, men gjorde ellers intet godt for anseelsen af et hold, der i forvejen – pga. deres succes – delte vandene. Aaron Hernandez er en historie for sig selv, og Deflategate bør i det store hele bare forbigås i tavshed, men de fire spilledages karantæne den, efter en lang kamp, endte med at koste Tom Brady i 2016-sæsonen, gør det desværre umuligt.

I en alder af 39 år har Brady i 12 kampe leveret én af sine mest imponerende sæsoner i karrieren, og mens de nu 13 sejre i 14 kampe siden Brady kom tilbage fra karantæne, ikke har været mod specielt stærke hold – Steelers uden Ben Roethlisberger i den regulære sæson, Le’Veon Bell skadet på det andet spil i AFC-finalen, Bills uden LeSean McCoy, Dolphins uden Ryan Tannehill i en stort set, for Dolphins, ligegyldig kamp i Week 17 – så er kampene stadig blevet vundet. Mange hold kæmper med kontinuerligt at vinde den slags kampe, men med historiens måske bedste head coach og en quarterback, der også hører til blandt de bedste i historien, er Patriots bedre stillet end (stort set) alle andre hold. Belichick tillader ikke et mistet fokus “bare” fordi modstanderen er dårlig, og skulle det alligevel ske, så vil indsatsen i den efterfølgende kamp typisk være skræmmende stærk.

Et Patriots-angreb uden Rob Gronkowski har i årevis været ensbetydende med et Patriots-angreb, der slet ikke klikkede på samme måde som med ham – Bradys stats har været mærkbart dårligere når Gronk har været ude. I år har man ikke fornemmet Gronkowskis fravær, og på trods af fire kampe med Jimmy Garoppolo/Jacoby Brissett under center, og et shutout mod Bills i den ene af disse, sluttede Patriots den regulære sæson med tredjeflest scorede point, fjerdeflest yards, færrest turnovers og var nummer fem i både point pr. drive (2,44) og scoringsprocent (43,7), mens de sammen med Falcons udgjorde top to i turnoverprocent (Patriots 4,9%, Falcons 5,7%). Patriots’ forsvar sluttede sæsonen med færrest tilladte point, hvilket naturligvis må ses i sammenhæng med kvaliteten – eller mangel på samme – af de angreb de mødte. Til gengæld har Brady og Patriots-angrebet haft rigelig med udfordringer i løbet af året og alligevel været ustoppelige den seneste måned – siden 16-3-sejren i Denver i Week 15 har Patriots i fire kampe scoret mindst 34 point, og snittet 36,5. Running back Dion Lewis’ comeback har givet en ekstra dimension til angrebet, mens Chris Hogan, der blev hentet hos Bills forud for sæsonen, har været en forrygende tilføjelse til offensiven.

Kontinuitet har i det store hele været nøglen for Patriots. Det er muligt at Brady er den eneste tilbageværende spiller fra Super Bowl-triumfen i 2001, men kontinuitet i trænerstaben – Charlie Weis, Josh McDaniels og Bill O’Brien har afløst hinanden på skift på posten som offensiv koordinator og/eller quarterbackcoach (der har ikke altid været en officiel koordinator), og også på forsvaret har det i det store hele været interne forfremmelser, når en udskiftning har været nødvendig. Loyaliteten er stor og det har bidraget til kontinuiteten, og afholdt Brady fra pludselig at skulle have et nyt system presset ned over sig fra en ny koordinator. Det har været en løbende udvikling og tilpasning til Bradys evner – og de spillere han har at arbejde med.

Det er bestemt ikke fordi offensiven består af stjernespillere – man kan diskutere hvor mange af Bradys våben, der ville være store profiler hos andre hold – men de har fundet sig til rette hos Patriots, under en hård, til tider måske lidt uretfærdig, men uomtvisteligt altid dygtig, cheftræner og en kommende Hall of Fame-quarterback. Er man villig til at tilpasse sig de regler der er under Belichick og kan man gøre sig fortjent til Bradys tillid, så er man nået langt, uagtet at man i andre klubber blot ville være en eftertanke.

Når Brady går på banen søndag sætter han en NFL-rekord med sin syvende Super Bowl-optræden, mens Bill Belichick for tiende gang vil være at finde på sidelinjen som træner – tre som assistent, syv som head coach – og dermed også tage en rekord. Hvis Patriots vinder vil Brady blive den første quarterback til at vinde fem Super Bowls, og den blot anden spiller (Charles Haley), mens en Super Bowl-MVP vil være nummer fire (en rekord) – og Bill Belichick vil kunne få sin femte ring som head coach, ligeledes en rekord. Patriots er i dén grad på rekordjagt.

Kollektivet og et stærkt forsvar var nøglerne, da dynastiet blev grundlagt i 2001. Brady og angrebet er en markant vigtigere del af det i dag, men kollektivet er stadig afgørende. Modsat for 15 år siden går Patriots ikke ind til søndagens Super Bowl som gigantiske underdogs – de er favoritter denne gang – men ligesom for 15 år siden står de overfor NFLs højestscorende angreb, og skal forsøge at sætte en stopper for ligaens (formodede) MVP.

163 total views, 1 views today

Skriv et svar

Top